青春期是指青少年身心变化的一个时期,它也是少年成长到成年的过度时期。这个变化时期涉及到心理变化也涉及生理上的变化。可能会因人而异,不过并不会相差太大。但是澳大利亚一项研究发现,现代人整体的青春期开始与结束时间,与过去相比,总体都发生了改变。

研究认为,人们从10岁开始进入青春期,直到24岁才结束,而之前19岁即被看作是已经告别青春期。这项研究发表在英国的《柳叶刀·儿童与青少年健康》杂志上。研究的负责人澳大利亚墨尔本儿童医院青少年健康中心主任苏珊·索耶说:「尽管许多成年人适用的法律权利从18岁开始,但现代人通常在更晚些时候才开始扮演成年人角色并承担相应责任。」

造成青春期延长的原因有很多,比如年轻人接受教育的时间更长,而结婚生子的年龄推迟等。根据英国国家统计署的数据,2013年,英格兰和威尔斯男子首次婚姻的平均年龄为32.5岁,女子则是30.6岁。这个数字比1973年延后了将近8年。索耶说:「结婚生子和经济独立时间推迟意味着青春期特征的『半依赖』状态时间延长。」青春期除了是一个心理变化阶段之外,它也是一个生理成长阶段。在生理方面,也有青春期延长的原因,包括身体持续发育等,比如大脑在20岁后继续成熟以及许多人的智齿直到25岁才长出来。另外,受营养丰富、健康良好等因素影响,现代人的青春期比以前开始得更早。大脑下丘脑开始分泌激活性腺和垂体的激素标志着青春期的开始,以前这多发生在14岁时,而如今却提前到了10岁。

总之,随着青春期普遍受到的心理和生理因素影响,青春期起止的年龄都有所改变。而这种改变的影响在于,将来一些法律可能要考虑适应延长的青春期。另外,青春期的改变或许也能解释现在一些年轻人成为「巨婴」的原因。